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如何学好英语?

互联网时代的英语学习方法

洪峰

对于践行黑客道和创客道的学员而言,英语是我们经世致用的工具,重要的才学基砖,必须掌握好。即使你不当黑客和创客,学好英语也是必须的,当今人才市场上,过硬的英语水平往往是用人单位所要求的应聘者必备条件之一。

学习英语的三个基本原则

我遇到过许多英语讲得好的人(英语非母语的人士),也曾向他们请教过学习的方法。他们的方法很多,结合我自己的体会,我可以提炼出三个基本原则来:

“耳朵优先”原则

我这一代人(即现在媒体中所说的“60后”)学习英语时,受当时的条件所限,是从眼睛开始的,而不是从耳朵开始的。这种学习方法是不科学的。从眼睛学习英语的人,即使花了许多功夫,最后还是有许多人学成了“哑巴英语”,阅读一些书面的英文材料还凑合,可是和他人口语交谈就麻烦了。神经科学研究人员发现,尽管人从外部接收的信息中大约有九成来自视觉,但是在人脑中,视觉功能区离语言功能区距离很远,从眼睛进入的视觉信息,首先需要经过眼睛的转换,然后到达人脑后部,再从人脑后部传入语言功能中枢,其效率之差,在明白了大脑的结构和功能区的分布之后就很清楚了。而听觉功能区和语言功能区距离很近,所以可以直达。因此,科学的语言学习方法,肯定是从耳朵开始学习,而不是从眼睛开始学习。也就是说,学习语言,应该先从听力练习开始。

在我学习英语的年代(八十年代早期),能得到的英语听力材料和途径是很有限的,我的记忆中,只有电视里播放的《跟我学》、收音机里的《美国之音》英语特别节目,以及一些书店里销售的录音磁带。当时的录音机不便宜的,电视机没有完全普及,收音机短波节目的接收信号不稳定,质量不好,因此学习英语时练习听力和口语的难度很大。现在的年青人学习英语的条件比我这一代人好出何止一万倍! 现在的问题不是信息量太少,而是太多了,多得连作出正确的选择也变得困难了。但无论如何,你应该坚持从练习听力入手来学习英语。

练习听力时,我认为有三个阶段需要经历:第一阶段,只管听好了,不要管你听到的信号的具体意思是什么,但是需要注意英语说话者的发音、重音、语调、停顿、语速变化、口气、语境等特征。人脑有个很有趣的工作特点,它会在你的明意识不会察觉的情况下,自动地组织你的潜意识的活动,所以,只要你听英语的时间达到了一个阈值,你的脑袋就会帮你建立这一语言某种语感。第二阶段,开始尝试听“可懂的”听力材料,仔细核查你理解了的那些内容,别人是如何说出来的,必要的时候,还需要跟读一些内容,这里“不断地重复、纠正发音错误”是关键。第三阶段,就是以五分钟甚至更长时间为单位,试图理解他人的长篇大论,在听完别人说的内容之后,你能用英语复述出来。

听力训练,在学习任何外语时,都是较为困难的一个阶段。好在这里的技巧不多,一般情况下,大多数人系统训练听力三个月之后,就会发生质变。当然,最好是在有经验的教员的帮助下完成听力训练。

“成块利用时间”原则

许多人开始学习英语时,会想当然地制定一些貌似合理的计划,例如一天背 10 个单词,一年下来就可以掌握 3,650 个单词,三年下来就可掌握差不多一万个单词了。姑且不论这些人是否有足够的毅力坚持学习一年或者三年的时间,这类计划本身就是不符合学习规律的。这里我向你介绍的这一条原则是最为重要的,那就是你必须在“一段连续成块”的时间内,“大剂量、高强度”地学习英语,在这段时间内(短的至少要有三个月,最好有长达半年左右的时间),你必须放弃做其他任何事情,而专心专意、一心一意地学习英语。显然,对于步入了社会的成人而言,这是很难做到的,而且根据我的观察,由于各种因素的干扰,基本上是不可能做到的,这也解释了为何成人要想掌握一门外语是如此困难。对于已经参加工作了的成人,或许只剩下一种办法,那就是白天工作之后,利用晚上的成块时间搞强化训练,当然这需要得到家人的支持和配合才行。这里我要特别提醒你注意投入时间的方法:你集中三个月的成块时间学习英语(上午、下午、晚上各 4 个小时,每天 11~12 小时,共计大约 1,000 小时),其效果要远远好于你每天一个小时、坚持三年(差不多也是 1,000小时)的学习!

这其中的机理现在已经被脑科学家搞清楚了:我们学习外语的过程,实际上是人脑重新建立模式的过程,人脑建立模式的过程,如果有连续的、高强度的外部信号刺激,那么所需要的时间不会太久。如果来自外部的信号刺激的强度较弱,那么建立一个模式则需要很长的时间,甚至根本建立不起来! 具体的细节是,大量脑细胞的神经纤维必须被髓鞘质(myelin)所缠绕起来,多层髓鞘质可以固化这些成束的神经纤维,形成一种管道的结构,这些管道在人脑中将构成结点数目巨大的网络,从认知科学和计算机科学等角度看来,这些网络就是各种“模式”在人脑生理层次的具体实现。

这套机制清楚之后,我们就不难理解为什么适龄儿童学习外语速度很快,因为儿童的大脑中的模式还不是很多,可塑性很大。儿童学习外语不是模式重建的过程,而是直接建立语言模式的过程。我在北京时观察过为一些外交官的子女办的幼儿园里的儿童,他们在幼儿园里相互玩耍一段时间之后,许多人都可以流利地讲几种语言。而没有这种环境的儿童则没有这种语言能力 --- 在我看来,这就是对《三字经》中“人之初,性本善。性相近、习相远”的生动注释。

这条原则也可以用来解释为何现在国内几乎所有中小学和大学里的英语教学都是失败的,或者说是少、慢、差、费的,没有效率的。这些学校里英语教学都是周一到周五,每天安排一堂课,根本达不到建立模式所需要的大剂量和高刺激强度。许多人从小学开始学习英语,经过中学六年,大学四年,十多年下来,大学毕业之后英语还是不过关,遇到了讲英语的老外,还是无法开口说话,其不成功的根源就在于没有按照科学规律办事。

成块利用时间原则表明,你如果使用零碎的时间去学习英语,则不会有好的效果。用你的零碎时间去干别的事情吧!

如果你的经济条件许可,不妨去一个生活成本较低、但是英语是官方语言的国家(例如印度、菲律宾、乌干达等)住半年的时间。当人身临其境地生活在完全英语的语境下时,如果方法得当,学习英语会很有效率。

“善用互联网”原则

互联网是学习英语的极佳平台!今日的互联网上,什么样的英语材料都有,它就是一个规模最大的图书馆。互联网上有自由的百科全书 wikipedia,有免费的文学档案库 Gutenberg,有免费的词典,免费的网络电话 Skype,大量免费的或者收费的英语电影、免费的电视新闻视频、免费的英语广播、流行歌曲…… 你能想到的东西,在互联网上都应有尽有。这么多的材料,你只要掌握的“搜索引擎”的简单用法,就都可以被你使用了。因此,对于这么多的信息,你一定要学会使用搜索引擎,让你需要的材料传输到你的电脑桌面上来,而你不需要的东西统统被过滤掉。另外,互联网还是一个非常好的社交平台,你可以在网上寻觅同学一起学习英语,或者寻找英语为母语的人和他(或者她)互动交流,提高你的英语水平。

不管学习英语的方法有多少,我认为你只要遵循了上面的三条原则,就可以多、快、好、省地学好英语。(这里我还想指出,这些原则,不仅对学习英语适用,而且对学习其他任何外语都是适用的。)

学习英语的五个阶段

当然,仅有上面三条原则是不够的,还必须有具体的修炼方法和修炼内容才行。我把学习英语的过程划分为五个阶段,每个阶段都有各自的修炼内容和重点,方法也不一样,你应该依次修炼好。下面是详细介绍:

第一阶段:系统学习《新概念英语》

这套教材(New Concept English,以下简称 NCE)是英国的语言学家 Louis G. Alexander(1932.1.15-2002.6.17)开发的,引入中国市场后,多年的教学实践表明,这套教材非常先进,是学习英语的好教材! NCE 的特点很多,最为突出的有这么几点:一、它的学习阶梯的坡度安排合理,也就是学习曲线比较平缓,既便于在学校里作为正规的教材,也便于学员自学。传入中国市场之后,国内的出版界还推出了大量的辅导材料和补充读物,这些都是有利于网友们学习英语的。二、Alexander 是语言学家,在 NCE 中,他组织的许多列出的材料非常幽默,这在教材的第二册和第三册中最为明显,很好地实现了教育学理论中“寓教于乐”的基本原则,幽默的教学内容使学生始终在学习过程中有兴趣参与,而兴趣是最好的老师,这一点被 Alexander 创作 NCE 教材时很好地贯彻了。三、NCE 的教学体系是完整的,而且它所提供的语言素材涉及面很宽,这非常有利于学员接触尽可能多的语言层面,提高学习效率,全面地掌握英语。换句话说,如果你真正掌握了 NCE 这套教材四册中的内容,你的英语也就算入门了!

在开始学习 NCE 之前,你需要先做到“静心态、祛杂念”;而在学习 NCE 时,必须认真彻底贯彻上面提到的“耳朵优先原则”和“成块利用时间原则”。还有一点非常重要,从你开始学习英语的第一天开始,就请你用英语来写你的日志,一方面巩固你学的内容,另一方面,利用日志来记录你的学习成长历程。(如果你愿意的话,先花两三天的时间学习 GNU Emacs 这个文本编辑器的基本用法是个绝妙的主意。)

(补充说明一下,Alexander 生前还著有《Direct English》这套教材,虽然我没有用过,但是据说市场上的反应是不错的,网友们如果有时间的话,不妨在学完 NCE 之后,再去学习这套教材。)

第二阶段:学习西方的人文与社会背景材料

在掌握了 NCE 的基础上,在第二阶段就应该“系统地”阅读介绍西方人文与社会的背景材料了。任何一种自然语言都有历史性和社会性,英语也不例外。不了解这一语言的历史性和社会性,那么在和其他人交流思想时,就不可避免地会遇到障碍。因此在学习英语的阶段,掌握西方的人文和社会背景材料就极为重要了。

这里我推荐网友们阅读两位作家的作品。第一位作家是荷兰裔美国作家房龙(1882-1944)。这位作家相当高产,著作等身,而且每一本都值得一读。如果网友们时间有限,那么推荐网友们先依次读他的这五本著作:《人类的故事》(The story of mankind)、《圣经的故事》(The story of the Bible)和《宽容》(Tolerance)、《房龙地理》(Van Loon's Geography)、《人类的艺术》(The Art of Mankind)。如果你的时间资源实在太少,需要进一步压缩范围,那么上面提到的《人类的故事》和《圣经的故事》是应该读的。注意,阅读房龙的这基本著作时,最好能找到英汉双语版本来阅读,以提高阅读效率。

第二位作家是历史学家 L.S. Stavrianos,他写的《全球通史》(A Global History, from prehistory to the 21st century)价值极高。这里之所以推荐此书,是因为该作者真正能以全球观点来写世界史,对于材料的取舍和把握,该作者都显示出了独到的学术功底。在历史学家的群体中,有如此视野和功力的人是并不多见的。此书初版于 1970 年,出版之后,学界对此著作的佳评如潮。我已经在书店里看到了这部著作有了许多版本,最新的版本是第七版。某种意义上,你可以把这部著作视为房龙的《人类的故事》和《房龙地理》的升级版来阅读,当今世界,由于科技发达、信息流动性高,特别是互联网的积极推动,全球的文化交流、人文交流、科技交流都很频繁,因此在参与这类交流时,你是否具有“全球视野”对于增进相互交流和理解就显得极为重要了,此书可以很好地帮你补上这一功课。注意,阅读此书,一定要使用英语的原文来研读才能获得最好的效果。

第三阶段:选择阅读英语文学经典名著

在英语文学的世界里,历史上取得了伟大成就的人很多,这里我不一一列举,只想推荐网友们去阅读英国的大文豪“莎士比亚”(William Shakespeare,1564-1616,相当于我国历史上的明朝后期)的一些作品。 在英语文学的世界里,莎翁作为最杰出的戏剧作家(dramatist)的地位是无可争议的,莎翁一生作品繁多,归纳起来说,代表作有:

他还写过 154 首十四行诗,两首长诗。

莎翁生活的年代处在欧洲的文艺复兴时期(莎翁出生的那一年,意大利的科学家伽利略也出生了),其作品充分体现了文艺复兴时代的人文精神,从这一点说,莎翁的影响是世界性的。另外,根据语言学家的统计,莎翁的作品中的词汇量超过了两万个,他非常善于使用民间语言(如民谣、俚语、古谚语和滑稽幽默的散文等),注意吸收外来词汇,还大量运用比喻、隐喻、双关语,可谓集当时英语之大成。莎剧中许多语句已成为现代英语中的成语、典故和格言。学习莎翁的作品,对于提高网友们的英语能力,无疑具有重大的作用。注意,万维网上著名的 Gutenberg 项目中,收录有莎翁的作品,因此网友们要用到上面提到的“善用互联网”原则,来学习莎翁的作品。

如果网友们有更多的时间资源,还可以阅读“乔叟”(Geoffrey Chaucer,1343-1400)的作品。乔叟生活的年代相当于我国历史上的元末至明初,他是第一位使用英语创作的宫廷作家,他奠定了英国文学的传统,被文学界视为“英国文学之父”,上面提到的莎翁就是这一传统的继承者和受益者。 作为诗人、哲学家、炼金术士和天文学家、官员、侍臣和外交家,乔叟生前声名显赫,他的作品风格或幽默生动活泼,或恬淡尔雅,或粗犷浓郁,其中最为著名的作品,要数《坎伯雷故事集》(The Canterbury Tales),网友们不妨读一读(当然要注意,他写的英语和现代英语有一些差异)。

在当代著名的英语作家中,八十年代我阅读过美国著名作家“希尔顿”(Sidney Sheldon,1917.2.11~2007.1.30)的作品,他的一生也是非常高产的,小说很多,有多部作品被改编拍摄成了电影,其中《The Other Side of Midnight》非常之脍炙人口,轰动一时,全球市场上票房价值很高,应该属于他的经典之作的行列;另外,我还很喜欢读美国作家“丹·布朗”(Dan Brown)的作品 ,这位畅销小说的作家在入道之前,当过英语教师,其运用英语讲故事的能力是一流的。据我所知,他已经至少有六部大作问世,包括:《失落的秘符》(The Lost Symbol)、《达·芬奇密码》(The Da Vinci Code)、《骗局》(Deception Point)、《天使与魔鬼》(Angels & Demons)、《数字城堡》(Digital Fortress)、《地狱》(Inferno)等,“悬疑、惊悚”是他的作品的共同特点,而且在一些作品中,他善于将欧洲传统古典文化、宗教和现代科技、乃至科幻的内容融为一体,阅读时具有极大的享受。据我所知在上面的六部小说中,《达·芬奇密码》和《天使与魔鬼》已有同名电影根据他的小说改编问世,票房价值也是很高的,如果你有时间,不妨看看。

第四阶段:大量阅读以英语写的人物传记

大量的传记中,有人物自己为自己写的“自传”,以及某个作家为他人写的“他传”两类,无论哪一种,阅读一定数量的传记,对于你学习英语都是大有裨益的。如果阅读这篇文章的网友是刚入学的大学生,那么我建议你在大学四年期间阅读大约 30~40 本人物传记(这不难办到,一个月阅读完一本书是很容易的)。如果你的时间有限,那么精读其中的 3~5 本也是可以的。如果你特别忙,那么精读一本是必须的。

大量阅读名人传记,可以直接地提高你的英语能力,并让你准确地知道传记中涉及人物的经历,从而达到励志的效果。除了可以原汁原味地理解这些人物的思想之外,还有一个极大的好处,那就是拓宽你的知识面,丰富你的人生阅历。通过阅读人物传记来学习英语,真是一举多得。

第五阶段:深入钻研专业英语

学习英语的最后一个阶段,也是学习英语过程中最耗时间的一个阶段,就是要掌握你的专业方面的英语。我们中间的绝大多数人,除了将来要在学校里当英语老师教授他人英语的人之外(这类人才一般由师范学校培养),在开始学习英语时肯定会或明或暗地怀有某种特定的目的,也就是最终在某种特定的领域将英语作为我们的思想交流工具去使用。从这个意义上说,英语就是一种工具,它和我们天天用的鞋子、自行车、钢笔、纸张、电脑等工具是一样的,只不过它存在于你我的脑袋里罢了。

每个人的时间资源都是有限的,学习专业英语---作为我们学习英语过程的最后阶段---必须要有很强的针对性。市场上的各行各业,任何一个专业领域都有大量的专业词汇、惯用语、行话、约定俗成的语言习惯、特定格式的应用文等,需要你投入大量的时间去学习、熟悉和掌握。严格地讲,这个阶段的英语学习不是单纯的英语语言的学习了,而是和你的专业背景学习与职业生涯交织在一起的,完整的说法是:这一阶段的英语学习是你的职业生涯的一部分(在你的职业生涯开始之前,至少是你对未来职业生涯经营的一种投入)。

许多人(特别是对于想学习英语的工程师)学习英语的目的是阅读国外的先进科技材料,对这些学员,我可以推荐由美国著名的科普作家阿西莫夫所著的科普名著,《阿西莫夫最新科学指南》(Asimov's New Guide to Science)。这部书极好地介绍了大量的科学常识,你可以配合“善用互联网原则”去研读它,在你阅读此书之后,再去阅读其他科学材料时,就不会那么费力了。(阿西莫夫在写此著作时,投入了巨大的精力,此书共有四个版本,第一版于 1960年出版,《聪明人科学指南》;1965 年补充了当时的最新科技进展之后,又出版了《聪明人科学指南新版》;1972年他写作的第三版《阿西莫夫科学指南》;第四版是1984年写作出版的,书名就是前面提到的《阿西莫夫最新科学指南》。阿西莫夫在这部著作上多年投入的巨大努力,使得此书在科普著作领域具有重大的影响力,我强烈建议学员仔细阅读这一著作的英文原著。)

这里我想强调一点,当今世界重视博才,“数专多能”的人特别受到欢迎,也就是在至少两个(技术)领域是造诣深厚、其他许多方面也比较熟悉的人才。因此,你需要掌握至少两个领域的专业英语,将来在市场竞争中才可能容易胜出。

从以上我的介绍可知,学习英语的过程,不可能一蹴而就,但是,“只要功夫深,铁杵磨成针”。如果你能按照上面介绍的原则和流程修炼下来,那么你一定会有收获。祝你成功!

(初稿于 2006 年 8 月 22 日,定稿于 2007 年 4 月 22 日。2014 年 11 月 3 日修改。2015 年 4 月 8 日修订。2017 年 3 月 6 日修订。)